Ποιος είναι ο Zion Williamson;

Το μπάσκετ, το σκάνδαλο, το παρόν στο Duke και το μέλλον στον μαγικό κόσμο. 


Λίγες ημέρες πριν, το Duke αντιμετωπίζει τους Auburn Tigers. Η τελευταία κατοχή πριν το ημίχρονο ανήκει στους Tigers, και ο Horace Spencer επαναφέρει δίνοντας την μπάλα στον Jared Harper. Απομένουν 4,7 δευτερόλεπτα για την επίθεση, ο Harper επιχειρεί το coast-to-coast βρίσκοντας κενό στον αριστερό διάδρομο, και φαίνεται πως τελικά θα καρφώσει την μπάλα. Το σκηνικό ανατρέπεται ελάχιστα πριν ο guard των Tigers φτάσει στο καλάθι. Κάποιος απογειώνεται από την αδύνατη πλευρά της επίθεσης, σκεπάζει τον Harper, και τον κόβει στον αέρα στέλνοντας την μπάλα στο ταμπλό –ένα προπαρασκευαστικό βήμα, πάτημα τόσο δυνατό που νομίζεις πως κάπου κρύβονται ελατήρια, και μια λευκή φανέλα που δεσπόζει στον εναέριο χώρο γύρω απ’ το καλάθι.

Βλέπεις την φάση και αμέσως πατάς το replay. Την ξαναβλέπεις, και κάτι σε τραβάει να την δεις μια τρίτη φορά. Και τότε παρατηρείς πως, μετά την προσγείωση, η λευκή φανέλα περιστρέφεται τρεις φορές γύρω από τον εαυτό της –ακόμα κι αν η δεύτερη και η τρίτη περιστροφή αποτελούν ένα σύντομο show μετά από μια εντυπωσιακή φάση, η πρώτη περιστροφή δεν θα είχε συμβεί ποτέ αν η λευκή φανέλα δεν είχε πατήσει τόσο δυνατά πριν το άλμα.

Ίσως γνωρίζεις ποιος είναι, όμως δεν υπάρχει περίπτωση να μην εκφράσεις ξανά τον θαυμασμό σου. Αν, όμως, δεν τον έχεις ξανασυναντήσει, τότε από εδώ και στο εξής οφείλεις να τον θυμάσαι.

Το όνομά του είναι Zion Williamson και πρώτη του αποστολή είναι η κυριαρχία στο NCAA –δέκα μήνες πριν κληθεί να σταθεί στον μαγικό κόσμο.

  • Το μπάσκετ

Πολύ πριν ενταχθεί στους Blue Devils, όσο ακόμα φοιτούσε στο Spartanburg High School, ο Williamson βρέθηκε εν μέσω ενός μοναδικού είδους hype, παράγωγο της απήχησης που είχαν τα videos του στα μέσα κοινωνικής δικτύωσης. Followers που συνέρρεαν στους λογαριασμούς του, highlights με καρφώματα που γίνονταν viral σε λίγα λεπτά, ο Drake να εμφανίζεται φορώντας την φανέλα του Spartanburg στα social media ανταλλάσσοντας μηνύματα μαζί του, και χιλιάδες φίλαθλοι του κολεγιακού να ανυπομονούν για την είσοδό του στο NCAA.  

Videos όπως το παραπάνω παρείχαν μια πρώτη επιβεβαίωση πως, αθλητικά, υπήρχε η πρώτη ύλη για έναν forward που θα ήταν ικανός να σταθεί σε επίπεδο NBA, όμως τι θα μπορούσε να πει κανείς όταν προκύπτουν πιο εξειδικευμένες ερωτήσεις για τους υπόλοιπους τομείς στο παιχνίδι του;

Σε τι επίπεδο βρίσκεται το ball-handling του και κατά πόσο μπορεί να είναι συνεπής σουτάροντας από μακριά; Πως μεταφράζεται η εξωπραγματική φυσική του δύναμη όταν μια ομάδα θα κληθεί να δώσει απάντηση στο αν είναι small ή power forward; Και ποιους περιορισμούς ενδέχεται να αντιμετωπίσει παίζοντας άμυνα απέναντι σε forwards του NBA;

Ο Eric Bossi, αναλυτής μπάσκετ στην ιστοσελίδα Rivals.com, διατύπωσε την άποψη πως τα χαρακτηριστικά του Williamson τον τοποθετούν στη θέση του small forward για τα δεδομένα του κολεγιακού μπάσκετ, όμως αυτό είναι κάτι που μπορεί να αλλάξει ανάλογα με το πως θα διαμορφωθεί τελικά το κορμί του. Ενώ, όμως, το πρώτο στοιχείο που σημειώνεται σε κάθε scouting report είναι η εκρηκτικότητά του, με κυρίαρχο μέσο έκφρασης το άλμα του, ο Williamson δεν είναι απλά ένας αθλητικά προικισμένος high-flyer που θα εξελιχθεί σε μηχανή παραγωγής highlights –εκφράζοντάς το αλλιώς, τα όσα θα πετύχει φέτος αλλά και στο υπόλοιπο της καριέρας του δεν είναι απόλυτα εξαρτημένα με τις εξωπραγματικές επιδόσεις του στο άλμα.

Ο Williamson δεν είναι forward που απλά θα υποδεχτεί κοντά στο καλάθι τελειώνοντας την φάση με μία (το πολύ) ντρίμπλα ή απλά θα καρφώσει βρίσκοντας την μπάλα στον αέρα μετά από πάσα. Αντίθετα, το επίπεδο του ball-handling του βρίσκεται σε σημείο που του επιτρέπει να τρέξει άμεσα μια επίθεση μετά την αμυντική προσπάθεια, να σπάσει την άμυνα που κινείται προς την περιφέρεια (close-out), ή ακόμα και να επιχειρήσει το coast-to-coast σε ανοιχτό γήπεδο.

Ένα παράδειγμα, με τον Williamson να τρέχει στον αιφνιδιασμό περνώντας την μπάλα στον R.J. Barrett για το εύκολο lay-up:

Ο Williamson είναι εξοικειωμένος με τον χειρισμό της μπάλας κι αυτό μπορεί να αποτελέσει διαβατήριο για επόμενα επίπεδα. Μέχρι να ξεκινήσει η φοίτησή του στο Spartanburg High School έπαιζε ως point guard, ενώ από παιδί δούλεψε αρκετά πάνω στα point guard skills του, έχοντας ως εκπαιδευτή τον Lee Anderson, πατριό του και πρώην παίκτη μπάσκετ των Clemson Tigers. Δοκιμάστηκε στη θέση του point guard σε μερικές προπονήσεις του Duke πριν ξεκινήσει η σεζόν, και ακόμα και ο Mike Krzyzewski, νυν (και αεί;) προπονητής στους Duke Blue Devils, δήλωσε πως το ball-handling του είναι αρκετά καλύτερο σε σχέση με την εντύπωση που είχε σχηματίσει πριν τον υπογράψει.

Από την άλλη πλευρά, είναι βέβαιο πως ακόμα υπάρχουν πολλές αδυναμίες. Το jump shot του δεν είναι ακόμα αξιόπιστο και συνεπές, ενώ παράλληλα χρειάζεται χρόνο ώστε να τοποθετείται σωστά ή να μπορεί να διακρίνει κενά απέναντι σε άμυνες που προσαρμόζονται για να τον αντιμετωπίσουν.

Παρατηρώντας πιο προσεκτικά τον μηχανισμό του στο σουτ όπως φαίνεται στο παραπάνω tweet, υπάρχουν μερικές σημαντικές λεπτομέρειες. Ο αγκώνας του είναι λάθος τοποθετημένος, η μπάλα απελευθερώνεται πολύ χαμηλά, ενώ μετά το σουτ το χέρι του μένει ξανά σε πολύ χαμηλό σημείο, κι ενώ ιδανικά θα έπρεπε η νοητή προέκταση του χεριού να καταλήγει στην οροφή. Μεταφέροντας τις παραπάνω παρατηρήσεις σε συνθήκες αγώνα, ιδιαίτερα όταν ο Williamson πρέπει να σουτάρει μετά από ντρίμπλα, μπορεί κανείς να φανταστεί εύκολα την απόσταση που έχει να διανύσει μέχρι να διορθώσει τον τρόπο που σουτάρει την μπάλα.    

Εκτός από την ατομική δουλειά που χρειάζεται για να βελτιωθεί στο σουτ, ο Williamson χρειάζεται να κατανοήσει το πως θα εκμεταλλευτεί την εξωγήινη φυσική του δύναμη. Οι μετρήσεις γύρω από την αθλητικότητά του είναι εντυπωσιακές. Το κάθετο άλμα του είναι εκτός πραγματικότητας –το κεφάλι του φτάνει ψηλότερα από το στεφάνι και το χέρι του ψηλότερα από την κορυφή του ταμπλό.

Το ύψος του ξεπερνά ελάχιστα τα 2 μέτρα και το σωματικό του βάρος είναι 130 κιλά, όμως αυτό δεν επηρεάζει καθόλου την εκρηκτικότητά του –ένας Hulk που ίπταται με την πορτοκαλί μπάλα, ένας ανεξέλεγκτος φορέας φυσικής δύναμης που κατατροπώνει οποιονδήποτε έχει το θράσος να τον αμφισβητήσει. Ο Peter Weyand (paywall) είναι καθηγητής φυσιολογίας στο Southern Methodist University και ασχολείται στενά με αθλητές που τα χαρακτηριστικά τους ξεφεύγουν από τα όρια της κανονικότητας. Ο Williamson είναι μια από τις πιο ξεχωριστές περιπτώσεις που έχει συναντήσει:

“Το σώμα των high-jumpers δεν έχει καμία σχέση με το σώμα του Zion. Ένας τυπικός high-jumper είναι πολύ ελαφρύς στο πάνω μέρος του κορμού κι αυτό επειδή κάθε μυς συμβάλλει στην προσπάθεια για άλμα. Αυτό που είναι ικανός να κάνει ο Zion με αυτό το σωματικό βάρος είναι τρελό.”

Hype που διαρκώς πολλαπλασιάζεται όσο τα highlights του Williamson αναπαράγονται συνεχώς στα social media (κι η ροή είναι αδιάκοπη από την στιγμή που έχει ξεκινήσει εντυπωσιακά την κολεγιακή σεζόν στο Duke), εξώφυλλο στο περιοδικό SLAM όσο ήταν ακόμα στο Spartanburg, και επίκεντρο των media σε ένα από τα κορυφαία μπασκετικά προγράμματα των Ηνωμένων Πολιτειών —σύμφωνα με τον Jesse Ghiorzi, διευθύνοντα σύμβουλο marketing της εταιρείας Charge (είναι η εταιρεία που συνέβαλε τα μέγιστα στη διαμόρφωση του brand name του NASCAR), ο Zion μπορεί να γίνει το πρόσωπο που ποτέ δεν είχε το NCAA επειδή ο Kobe και ο LeBron δεν έπαιξαν κολεγιακό μπάσκετ.

  • NCAA, διαφθορά, και η περίπτωση του Zion Williamson

Εν μέσω όλων των παραπάνω, υπάρχει ένα σημείο που παραμένει σκοτεινό, όσο κι αν αυτό τείνει να μην εμφανίζεται ιδιαίτερα στο επίκεντρο. Το όνομα του Williamson εμπλέκεται στο σκάνδαλο διαφθοράς εντός των τειχών του NCAA, το οποίο αποκαλύφθηκε το φθινόπωρο του 2017.  Σύμφωνα με tweets του  Dan Wetzel, δημοσιογράφου του Yahoo, υπάρχουν συνομιλίες μεταξύ του Merl Code, στελέχους της Adidas, και του Kurtis Townsend, assistant coach των Kansas Jayhawks, στις οποίες θέμα συζήτησης ήταν συγκεκριμένα ανταλλάγματα προκειμένου ο Williamson να δεσμευτεί πως θα παίξει μπάσκετ στο Kansas.  Στα tweets του Wetzel δεν διευκρινίζεται το αν ο Code είχε μιλήσει απευθείας με τον παίκτη ή με κάποιο μέλος της οικογένειάς του (σε πολλά ρεπορτάζ υπάρχει η πληροφορία πως το “he” στην συνομιλία των δύο ανδρών αναφέρεται στον πατέρα του Williamson), ενώ το πανεπιστήμιο του Duke εξέδωσε ανακοίνωση μέσω της οποίας υπογραμμιζόταν η απόλυτη συμμόρφωση του μπασκετικού προγράμματος με τους κανόνες περί διαθεσιμότητας των παικτών.  

Αποτέλεσμα εικόνας για mike krzyzewski zion williamson

Πέρα από την αμιγώς ειδησεογραφική προσέγγιση της υπόθεσης, το εντυπωσιακό στοιχείο είναι ο ήπιος τόνος με τον οποίο η περίπτωση του Williamson αντιμετωπίζεται στην σχετική αρθρογραφία που προεκτείνεται πέρα από το ρεπορτάζ.  Ως χαρακτηριστικό παράδειγμα μπορούμε να χρησιμοποιήσουμε το άρθρο με τίτλο “Zion Williamson has been dragged into the FBI trial. What does it mean for Duke, Kansas and the NCAA?”, το οποίο δημοσιεύτηκε στην ιστοσελίδα SB Nation. Στον επίλογο του άρθρου, με τον χαρακτηριστικό υπότιτλο “Let Zion Live”, και ενώ σημειώνεται πως υπάρχει η θεωρητική πιθανότητα περαιτέρω έρευνας από τα θεσμικά όργανα του NCAA με τον κίνδυνο ο Williamson να μην είναι διαθέσιμος για τα παιχνίδια του Duke σε περίπτωση που αυτό συμβεί, η πρόταση που διατυπώνει την θέση του αρθρογράφου απέναντι σ’ ένα τέτοιο σενάριο είναι η εξής:

“Please, don’t let this happen.”

Μια τέτοια προσέγγιση μπορεί, ως έναν βαθμό, να δικαιολογηθεί καθώς η συνομιλία του Code με τον assistant του Kansas δεν χαρακτηρίστηκε ως αποδεικτικό στοιχείο προκειμένου να στοιχειοθετηθούν κατηγορίες. Ένας ακόμα λόγος είναι το hype που συνοδεύει τον Williamson –ένας κυριαρχικός νεαρός, ένας παίκτης που αρκετοί παραλλήλισαν με τον Charles Barkley σε όρους playstyle, ένας τυφώνας που κατακτά τα social media σε μια περίοδο που το NCAA έχει απόλυτη ανάγκη οποιοδήποτε είδος θετικής προβολής.

Από την άλλη πλευρά, ο ουδέτερος παρατηρητής δεν μπορεί σε καμία περίπτωση να παραβλέψει την θέση ισχύος του Duke εντός του NCAA. Μία ημέρα πριν το όνομα του Williamson αναφερθεί στο δικαστήριο, ο Mike Krzyzewski δήλωσε πως, κατά την άποψή του, το κολεγιακό μπάσκετ είναι “καθαρό”, και πως δεν είχε χάσει παίκτες επειδή κάποιοι άλλοι δεν ακολούθησαν τους κανόνες.

Η σειρά ερωτήσεων που προκύπτει είναι η εξής:

Αν ο Williamson δεν ήταν στο Duke, μήπως η αντιμετώπισή του θα ήταν διαφορετική;

Αν ο προπονητής του δεν ήταν ο Mike Krzyzewski (ένας άνθρωπος-σύμβολο για το μπάσκετ των Ηνωμένων Πολιτειών), μήπως θα υπήρχαν πιο αυστηροί τόνοι στην προσέγγιση της υπόθεσης από τα media;

Αν ο Williamson δεν είχε τόσους χιλιάδες fans, και, ως επακόλουθο, αν δεν ήταν ο κύριος παράγοντας ενός κύματος θετικής προβολής για το NCAA, μήπως θα υπήρχε διαφορετική διαχείριση της υπόθεσής του;

Από την στιγμή που όσα ειπώθηκαν στο δικαστήριο δεν χαρακτηρίστηκαν ως αποδεικτικά στοιχεία, οι απαντήσεις δεν μπορούν να υπάρξουν παρά μόνο μέσω υποθέσεων.

***   

Σχετικά με το σκάνδαλο διαφθοράς στο NCAA:

Στο τεύχος 31 του περιοδικού HUMBA, το οποίο ήδη κυκλοφορεί, μπορεί κανείς να βρει την μετάφραση του κειμένου “Everyone who needs grassroots basketball is afraid the NCAA is leaving them behind”. Επίσης, στο τεύχος 32, το οποίο θα κυκλοφορήσει μέσα στον Δεκέμβριο, θα υπάρχει το κείμενο “<<Μαύρη>> Οικονομία και <<Λευκή>> Κεφαλαιακή Συσσώρευση στο NCAA”, καθώς και το κείμενο “Ο Δρόμος του Rick Pitino”, υπό την επιμέλεια του Hoop Fiction, σχετικά με τον πρώην προπονητή των Louisville Cardinals, την θέση του στο σκάνδαλο,  και την ευρύτερη οπτική γύρω από τις ευθύνες της διοργανώτριας αρχής του κολεγιακού μπάσκετ.

***

  • Το Duke τώρα και το NBA μετά

Φέτος, οι Blue Devils είναι το απόλυτο φαβορί. Εκτός από τον Williamson, στο roster τους υπάρχει ο R.J. Barrett καθώς και ο Cameron Reddish. Τρεις από τους πέντε καλύτερους παίκτες του NCAA αυτήν την στιγμή, υπό την καθοδήγηση του Krzyzewski –δεν χρειάζεται κάτι παραπάνω ώστε το Duke να είναι ένα βήμα μπροστά από κάθε αντίπαλο (και δεν είναι διόλου απίθανο πως αυτοί οι τρεις θα είναι τα τρία πρώτα picks του προσεχούς draft).

Πριν τις πρώτες φετινές εμφανίσεις των Blue Devils, υπήρχε το ερωτηματικό της χημείας. Ο Williamson παίζει ως επί το πλείστον με πρόσωπο στο καλάθι –μπορεί να σπάσει την close-out άμυνα της αδύνατης πλευράς, μπορεί να παίξει ένας εναντίον ενός ξεκινώντας από την περιφέρεια, μπορεί να διεισδύσει απέναντι σε δύο αντιπάλους νικώντας τους στον αέρα, μπορεί να κινηθεί παράλληλα με την baseline και να απογειωθεί παίρνοντας την μπάλα ψηλά, και είναι ασταμάτητος στο ανοιχτό γήπεδο. Επειδή, όμως, οι κινήσεις του στο low-post δεν είναι ιδιαίτερα ανεπτυγμένες, υπήρχαν αρκετοί που πίστευαν πως θα υπήρχε ένα είδος σύγκρουσης μεταξύ του Zion, του Barrett, και του Reddish –τρεις παίκτες που θέλουν την μπάλα στα χέρια τους, τρεις παίκτες που χρειάζεται να βάλουν την μπάλα στο παρκέ, κι ενώ κανείς τους δεν είναι εντυπωσιακός spot-shooter (ο Reddish είναι ο καλύτερος εκ των τριών στο μακρινό σουτ). Ο προβληματισμός συνεχίστηκε να υπάρχει, μέχρι που ήρθε η στιγμή για το πρώτο παιχνίδι της σεζόν.

Το Duke κατάπιε το Kentucky, τα σουτ μπήκαν από την αρχή του παιχνιδιού, και ο Williamson δεν είχε αντίπαλο οποτεδήποτε οι Blue Devils έβρισκαν την ευκαιρία να επιτεθούν στο ανοιχτό γήπεδο. Η νίκη απέναντι στους Kentucky Wildcats ήταν το πρώτο παιχνίδι της regular season, ακολούθησαν ακόμα έξι παιχνίδια, και οι Blue Devils έχασαν μόνο το ένα με αντίπαλο το Gonzaga (οι Bulldogs, το πρόγραμμα στο οποίο έπαιξε ο Nigel Williams-Goss του Ολυμπιακού, μετρούν επτά νίκες στα πρώτα επτά παιχνίδια της σεζόν).  Προς το παρόν, το δείγμα αγώνων είναι αρκετά μικρό ώστε κάποιος να καταλήξει σε ασφαλή συμπεράσματα για το πλήρες potential του φετινού Duke –οι νίκες απέναντι σε κολέγια χαμηλής δυναμικότητας ήταν υπερβολικά εύκολες, ενώ υπάρχει και η αντίφαση μεταξύ της κυρίαρχης εμφάνισης απέναντι στο Kentucky και της ήττας (σε κλειστό παιχνίδι) απέναντι στο Gonzaga.

Ο Williamson οδηγεί το Duke μαζί με τον Barrett (ο Reddish στέκεται ένα βήμα πίσω από τους άλλους δύο), κυριαρχεί σε blocks και rebounding, και αποτελεί μια συνεχή απειλή όταν επιτίθεται με πρόσωπο στο καλάθι. Μια απεικόνιση της προόδου του, αλλά και της οπτικής που υπάρχει σχετικά με το ρεαλιστικό επίπεδο των προσδοκιών που καλλιεργούνται για το μέλλον του Zion, είναι η δημοσίευση των πρόσφατων mock drafts (αλλιώς, των εκτιμήσεων για την κατάταξη των παικτών στο προσεχές draft). Το σημαντικότερο στοιχείο είναι η αλλαγή στο status του, ως αποτέλεσμα της απόδοσής του στα πρώτα παιχνίδια της σεζόν. Στα mock drafts που δημοσιεύτηκαν κατά την διάρκεια του καλοκαιριού ο Williamson βρισκόταν μεταξύ των θέσεων τρία και πέντε (πάντα, βέβαια, στην πρώτη πεντάδα των picks).

Πλέον, οι αναλυτές εκτιμούν πως μπορεί να βρεθεί στο πρώτο pick, χαρακτηρίζοντάς τον ως έναν παίκτη που αποτελεί σπάνια περίπτωση (κι αυτό ως παράγωγο της υπερφυσικής του αθλητικότητας). Κάτι εξίσου σημαντικό με την αλλαγή του status του είναι η διαφοροποίηση των εκτιμήσεων σε σχέση με την κατανόησή του για το παιχνίδι. Ενώ οι περισσότεροι είχαν την εντύπωση πως ο Williamson είναι ένας παίκτης που στηρίζεται απόλυτα στην αθλητικότητά του, το συμπέρασμα των πιο πρόσφατων αναλύσεων είναι πως μπορεί να σταθεί σε υψηλό επίπεδο δημιουργικά, ισορροπώντας αποτελεσματικά μεταξύ εκτέλεσης και δημιουργίας όταν κληθεί να πάρει την απόφαση για την ροή της επίθεσης.

Που θα φτάσει τελικά;

Κανείς δεν μπορεί να καταγράψει κάποιο ασφαλές συμπέρασμα, ιδιαίτερα όσο αγωνίζεται απέναντι σε αντιπάλους που δεν μπορούν να σταθούν ως ίσος προς ίσο σε όρους αθλητικότητας.

Προς το παρόν, ίσως είναι καλύτερα έτσι. Μακριά από στατιστικές καταγραφές, μακριά από αναλύσεις για value-for-money draft picks, και μακριά από scouting reports. Κατανοώντας πως, για τον μπασκετικό φίλαθλο, η οντότητα του Williamson αφορά το τώρα. Κάθε εντυπωσιακή φάση. Κάθε κάρφωμα στο πρόσωπο αντιπάλου. Κάθε κυριαρχικό άλμα και κάθε άμυνα που κατεβάζει τους διακόπτες. Κάθε κατοχή που καλπάζει στον αιφνιδιασμό και κάθε βουτιά του για μια διεκδικούμενη μπάλα.

Από την άλλη πλευρά, η συζήτηση για το brand name του ανήκει στο μέλλον. Όπως είπε ο Jesse Ghiorzi, ο marketing director που αναφέρθηκε παραπάνω:

“Το brand name ενός αθλητή μετριέται από την προοπτική του να γίνει κάποιος που τον αναγνωρίζει η μητέρα του, η οποία δεν είναι ασχολείται με αθλητές. Κι ο Williamson είναι τέτοιος αθλητής. Το hype του δεν έχει υπάρξει ξανά για κάποιον που ακόμα θεωρείται ερασιτέχνης.”       

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

Create a website or blog at WordPress.com

Up ↑